¿Qué es una Aurora Boreal?

¿Qué es una Aurora Boreal?

Observar la aurora boreal es una experiencia mágica. Sus colores y movimientos han inspirado a viajeros, artistas y científicos. Son muchas las personas que nos preguntan de qué color se ven o cuándo es la mejor época para ver las auroras. Pero, ¿qué es exactamente la aurora boreal? Te contamos todos los detalles:

La aurora vista desde el Espacio

¿Qué son las auroras boreales?

Las auroras boreales son uno de los mayores espectáculos de la naturaleza. Una aurora se produce cuando las partículas cargadas procedentes del Sol chocan con el campo magnético de la Tierra. Estas partículas procedentes del viento solar son guiadas por el campo magnético de la Tierra y se dirigen hacia los polos. Cuando esas partículas alcanzan nuestra atmósfera chocan con las moléculas de oxígeno y nitrógeno, excitando los átomos y haciendo que estos ganen un electrón. Transcurrido un rato, al liberarse de ese electrón, devuelven la energía adquirida en forma de luz. Esta luz puede producirse con distinta intensidad y longitud de onda, que afectan al color de la luz que vemos.

El origen de las auroras: el Sol

El Sol, situado a 150 millones de km de la Tierra, está emitiendo continuamente partículas. Ese flujo de partículas constituye el denominado viento solar. Las partículas del viento solar viajan a velocidades de entre 300 y 1000 km/s, de modo que recorren la distancia Sol-Tierra en aproximadamente dos-tres días. Esto hace que se puedan prever algunas grandes auroras con unos días de antelación (¡lo necesario para coger un vuelo de última hora!).

La actividad solar es variable y cíclica, es decir, cambia constantemente pero sigue ciclos de 11 años. Sin embargo, no es posible predecir la actividad solar y, por tanto, las auroras son siempre una lotería.

Viajes para ver auroras boreales

Según dicen los expertos, la mejor época para observar las auroras polares es en primavera y otoño, entre los meses de octubre y marzo. Sin embargo, hay que tener en cuenta de que se trata de un fenómeno que depende mucho de la actividad solar y del viento solar, por lo que resultan impredecibles. Al final, cualquier momento puede ser bueno para observarlas, todo depende del Sol. Eso sí, hay que tener en cuenta que en latitudes tan elevadas las noches pueden ser muy cortas o inexistentes durante el verano, por lo que no será posible ver auroras.

¿Quieres ver la aurora boreal con tus propios ojos? En AstroAfición organizamos viajes al círculo polar para ver la aurora boreal. Podrás disfrutar del espectáculo acompañado de las explicaciones de uno de nuestros guías astrónomos.

Próximo viaje:

Expedición Auroras en la Laponia sueca 2020

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Los colores del cielo

Las auroras tienen formas, estructuras y colores muy diversos que además cambian rápidamente con el tiempo. Durante una noche, la aurora puede comenzar como un arco aislado muy alargado que se va extendiendo en el horizonte, generalmente en dirección este-oeste. Se pueden formar ondas o rizos a lo largo del arco y también estructuras casi verticales. De repente la totalidad del cielo puede llenarse de bandas, espirales, y rayos de luz que tiemblan y se mueven rápidamente de horizonte a horizonte. Y tan rápido como llega, puede marcharse y dejar un cielo estrellado sin actividad.

Las auroras son siempre impredecibles y pueden durar desde unos pocos minutos hasta varias horas. A fin de cuentas, este es precisamente parte de su encanto.

Este impresionante video de TSO Photography muestra la belleza de las auroras:

Auroras en el hemisferio Sur: la aurora austral

En el Polo Sur también se producen auroras y con la misma frecuencia y la misma intensidad que en el hemisferio Norte. Estas auroras se denominan auroras australes, al encontrarse en el hemisferio austral (hemisferio Sur). Sin embargo, no son tan conocidas como las auroras boreales por la sencilla razón de que en el hemisferio Sur hay una menor cantidad de tierra habitable y una menor población. Esto hace que sean más difíciles de observar y que sean menos conocidas.

El nombre correcto para denominar este fenómeno es el de aurora polar. En función de si se producen en el hemisferio Norte o en el hemisferio Sur, deberemos llamarlas auroras boreales (Norte) o auroras australes (Sur).

Auroras en otros planetas

Este fenómeno no está restringido a la Tierra. Las auroras también tienen lugar en otros planetas del Sistema Solar. El telescopio espacial Hubble ha fotografiado auroras en Saturno y Júpiter, que poseen intensos campos magnéticos. Aunque los colores son diferentes que los observados en la Tierra, debido a la diferente composición de sus atmósferas.

Aurora polar en Júpiter
Aurora polar en Júpiter

Las auroras también han sido detectadas en Marte por la nave Mars Express, durante unas observaciones realizadas en 2004 y publicadas un año más tarde. Marte carece de un campo magnético análogo al terrestre, pero sí posee campos locales, asociados a su corteza. Son éstos, al parecer, los responsables de las auroras en este planeta.

Otras curiosidades

Desde nuestras latitudes y, para la mayoría de la gente, las auroras boreales son un fenómeno fascinante que despierta un gran interés. Sin embargo, para la gente de latitudes más elevadas resultan muy comunes y ya no les sorprende. Es más, a los astrónomos aficionados de estas regiones les llegan a resultar muy molestas, puesto que les impiden disfrutar del cielo estrellado y de la observación a través del telescopio (¡es como cuando aquí está nublado!). Si quieres descubrir más cosas curiosas sobre la aurora boreal, echa un vistazo a este artículo: Curiosidades sobre las auroras boreales.

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7 comentarios

  1. Vivo en Argentina, y las auroras boreales siempre me han fascinado, aunque nunca he podido contemplar una. Si tuviera que elegir entre viajar en primavera y otoño para ver una, ¿en cuál de los dos momentos tengo más chances de conseguirlo?

  2. Hola Natania. Las auroras se producen durante todo el año. Es un fenómeno producido por la actividad solar y depende de lo “nervioso” que esté nuestro Sol se producen más o menos a menudo. Lo que si recomiendan es ir a verlas en la época del año en que las noches son más largas en el hemisferio en cuestión (finales de otoño-invierno-principios de primavera).

    Un saludo.

    1. Efectivamente, la actividad solar en forma de tormentas solares es la causa de la aparición de auroras (tanto boreales como australes) en nuestro planeta. El Sol está entrando en una fase de mayor actividad correspondiente a un nuevo ciclo cuyo máximo se espera para principios de 2013. Por este motivo será más frecuente observar auroras más intensas y en latitudes más bajas durante los próximos meses ( de hecho algunas ya han sido visibles desde Escocia ).

      Un saludo.

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