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Primeras imágenes en alta resolución de Higía, el cuarto objeto más grande del cinturón de asteroides, después de Ceres, Vesta y Pallas.

¿Qué es un planeta enano?

La definición de Planeta Enano viene dada tras la resolución llevada a cabo en 2006 por la IAU, la misma resolución que hizo que Plutón pasase a ser considerado Planeta Enano. En su punto número dos define a los planetas enanos como:

 

(2) Un planeta enano es un cuerpo celeste que (a) está en órbita alrededor del Sol, (b) tiene suficiente masa para que su propia gravedad supere las fuerzas de cuerpo rígido de manera que adquiera un equilibrio hidrostático (forma casi esférica) [2], (c) no ha limpiado la vecindad de su órbita y (d) no es un satélite.

RESOLUTION B5 Definition of a Planet in the Solar System

En este caso, Higía, satisface dicha definición.

El descubrimiento

Mediante el uso de el instrumento SPHERE instalado en el VLT (cerro Paranal, Chile) y su alta resolución, los astrónomos han podido resolver la forma de Higía, revelando una forma prácticamente esférica.

Los astrónomos también han utilizado SPHERE para restringir el tamaño de Higía, estimando su diámetro en poco más de 430 km. Para que os hagáis una idea del tamaño, Plutón posee un diámetro aproximado de 2400 km por su parte, Ceres, el objeto más grande del cinturón de asteroides, tiene un diámetro de 950 km.

Instrumento SPHERE. Aquí podemos el banco óptico de todo el instrumento.
Comparativa de tamaño entre 3 de los 4 objetos más grandes del cinturón de asteroides. (Falta Palas)
Imagen tomada por la sonda DAWN de Vesta, donde podemos apreciar la gran cuenca de impacto Rheasilvia.

Higía es el objeto principal de uno de los grupos de asteroides más grandes, con unos 7000 miembros nacidos todos ellos de un mismo cuerpo principal. Los observadores esperaban poder ver en las imágenes captadas una profunda huella en Higía, como sí ocurre en el caso de Vesta con su gran cráter Rheasilvia.

El origen de Higía

Tras una profunda investigación por parte del equipo descubridor, la hipótesis del origen de Higía se sitúa hace unos 2000 millones de años en la reunión de los restos provocados tras las colisión frontal de un gran proyectil de entre 75 y 150 km contra un cuerpo principal. Es decir, un asteroide impacta contra otro asteroide más grande, este queda completamente destrozado y, tiempo después, parte de ese cuerpo principal vuelve a unirse formando Higía.

El origen de su nombre

Higía o Hygeía ‘salud’ era la hija de Asclepio (dios de la medicina y de la curación) y Lampecia (una de las helíades, hijas de Helios). Era la diosa de la curación, la limpieza y la sanidad y con posterioridad de la Luna. De su nombre proviene la palabra Higiene. El equivalente romano es Salus.

A Higía se la representa con un cáliz en la mano del cual se alimenta una serpiente enroscada en el cuerpo de ella. Ambos símbolos fueron adoptados en el último lustro del siglo XVIII por la profesión farmacéutica.

Mario F. López

Mario F. López

Más de 15 años de afición por la astronomía lo han convertido en todo un océano de conocimiento, una biblia de la astronomía. Puedes preguntar lo que quieras, Mario seguro que lo sabe. Además, es el encargado de los contenidos educativos y online.

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