¿Cuantos planetas hay en el sistema solar? Según la generación a la que pertenezcas dirás que 9 u 8 o 13. La cifra ha ido bailando en los últimos años porque desde que nosotros (en los 90 / 80 / 70 y antes) estudiábamos en el colegio hasta el día de hoy las cosas han cambiado mucho. En la actualidad los niños en el colegio ( si con suerte tienen una buena profesora o profesor) también estudian los denominados planetas enanos. ¿Los conoces? Es hora de conocerlos a todos.

El sistema solar en 2018 se compone de 13 planetas, encontramos los 8 planetas clásicos :

  • Mercurio
  • Venus
  • Tierra
  • Marte
  • Júpiter
  • Saturno
  • Urano
  • Neptuno

Y a ellos debemos añadir los planetas enanos:

  • Ceres
  • Plutón
  • Haumea
  • Makemake
  • Eris.

Cada uno de estos planetas tiene sus correspondientes satélites, pero en ellos profundizamos otro día.

Los 8 primeros planetas, los clásicos, ya los conocemos muy bien por lo que nos centraremos en los cinco siguientes, los planetas enanos. Pero ¿Sabes qué es un planeta enano?

Planetas enanos

Ante los descubrimientos de los últimos años surgió la necesidad de contar con un nuevo término que definiera los cuerpos celestes que estaban siendo descubiertos en el sistema solar, fue entonces, en concreto en 2006, cuando UAI (Unión Astronómica Internacional) decidió establecer el término planeta enano para referirse a:

  • Cuerpos en la órbita solar
  • Con una masa suficiente para tener gravedad propia y conseguir un equilibrio hidrostático.
  • Que no sea satélite de otro planeta o cuerpo estelar.
  •  Y que no haya limpiado su órbita de otros elementos.

Cuando esta definición vio la luz, la comunidad científica encontró con Plutón un serio problema. A pesar de considerarse un planeta clásico, sus características estaban más cercanas a la de un planeta enano que a la de planeta y desde ese momento se le relegó hacia esta nueva categoría. Por otro lado, Ceres y Eris, hasta ahora considerados asteroides, pasaron a convertirse en planetas enanos.

Ceres

El 1 de enero de 1801, Giuseppe Piazzi observó desde su observatorio de Palermo un objeto que se movía sobre el fondo de estrellas de forma peculiar. Comprobó que tenía un movimiento retrógrado como Marte y otros planetas y finalmente concluyó que se trataba de un nuevo planeta. Lo denominó Ceres, la diosa griega de la agricultura.

Poco tiempo después, William y Carolina Herschel apuntaron a Ceres con su gran telescopio y calcularon el tamaño del mismo, unos 260 km. Para Herschel este tamaño era demasiado pequeño para ser un planeta y decidió que se trataba de un asteroide. 

Ceres ha sido un asteroide desde entonces hasta que en 2006 fue denominado planeta enano por la UAI. En la actualidad sabemos que Ceres es un cuerpo celeste, situado en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, con un diámetro aproximado de 945 km, una temperatura máxima de -38º y con una magnitud visto desde la Tierra de entre 6.7 y 9.3. No dispone de satélites naturales y se estima que su masa es un tercio de la masa total del cinturón de asteroides.

Ceres es demasiado débil para verlo a simple vista excepto en las oposiciones más cercanas y en cielos favorables.

Pincha aquí y visita la superficie de Ceres con Google Maps

Plutón

El dios mitológico romano Plutón (Hades para los griegos) dio nombre al planeta que durante años remataba el tradicional cántico planetario que aprendíamos en el cole (Mercurio, Venus, Terra y Marte, Jupiter… y Plutón) y que desde 2006 quedó huérfana a la cancioncilla.

Plutón se descubrió el 18 de febrero de 1930 en el Observatorio Lowell en Flagstaff (Arizona, EE.UU.) y fue considerado inmediatamente el nuevo planeta del sistema solar.

Plutón es un objeto transneptuniano por encontrase más allá de la órbita de Neptuno. Posee cinco satélites naturales (Caronte, Nix, Hidra, Cerbero y Estigia) y cuenta con un diámetro de unos 2370 km.

Plutón tiene una magnitud inferior a 13,8 por lo que resulta imposible observarlo a simple vista o con telescopios pequeños.

Pincha aquí y visita la superficie de Plutón con Google Maps

Haumea

Debemos alejarnos hasta el cinturón de Kuiper para descubrir nuestro siguiente planeta enano. Haumea. En 2008 se nombró a este objeto con el nombre de la diosa hawaiana de la natalidad, Haumea.

Este planeta enano fue descubierto en 2003 por el equipo de José Luis Ortiz Moreno en el Observatorio de Sierra Nevada en España. Su masa es un tercio de la de Plutón y su superficie helada tiene una magnitud absoluta de -0,17.

Haumea tiene una forma elipsoidal, con un eje el doble de largo que el otro. Su órbita es extremadamente excéntrilla llegando a estar a una distancia de 35 ua, más cerca incluso que Plutón que su distancia media es de 39ua.  En octubre de 2017 se certificó que este planeta enano posee anillos además de 3 satélites naturales.

Makemake

Dos años más tarde del descubrimiento de Haumea, el telescopio espacial Hubble detectó un nuevo objeto en el cinturón de Kuiper de un tamaño considerable. Su nombre se puso en honor al dios rapanui Make-Make.

Makemake tiene un diámetro de 1.420 ± 60 km y en 2016 se descubrió la presencia de un satélite natural de unos 175 km de diámetro. Su órbita es muy inclinada y está muy alegado de la ecliptica. Tiene una magnitud absoluta de 0,48.

Fotografía de Makemake tomada por el telescopio Hubble.

Eris

En enero de 2005 un equipo del observatorio Palomar descubría un cuerpo celeste mayor que Plutón. Lo denominaron Eris, diosa griega de la discordia. 

Eris tiene un diámetro de 2326±12 km y una masa un 27 % que el planeta enano Plutón. Por este motivo, debía catalogarse como planeta pero, la perspectiva de nuevos descubrimientos similares llevó a la UAI a crear el nuevo término “planeta enano”.

Cuenta con un satélite natural llamado Disnomia. 

Fotografía de Eris y Disnomia por el telescopio Hubble en 2007

Con estos datos ya estás al día con los planetas enanos del sistema solar pero tendremos que estar pendiente porque la información cambia continuamente, de hecho hay una lista de objetos que están siendo estudiados para ampliar el número de planetas enanos. Esperaremos y compartiremos estas novedades en las redes sociales. Un saludo para todos, sed felices.

Saray de la Hoz

Saray de la Hoz

Experta en comunicación y divulgación. No hay un solo rincón de internet que se le escape. Las redes sociales y los medios online son su hábitat; la astronomía su pasión.

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